Tullessaan markkinoille ensimmäinen M3-malli, eli BMW M3 E30 uudisti täysin ajatukset suorituskykyisestä, mutta samalla päivittäiseen käyttöön soveltuvasta henkilöautosta.

Ensimmäisen sukupolven M3:sta ei kuitenkaan kehitetty katukäyttöön, vaan BMW:n tähtäimessä oli etupäässä kilparadat. BMW halusi auton, jolla voisi osallistua FIA:n A-ryhmän ratasarjoihin, erityisesti Saksan DTM-sarjaan. Auton kehitystyö annettiinkin BMW Motorsportin vastuulle.

A-ryhmän sääntöjen mukaan kilpa-auton piti perustua vakiomalliin, jota myydään vähintään 5000 kappaletta 12 kuukauden aikana. BMW Motorsport kehitti katumallia ja kilpuria samanaikaisesti. Näin voitiin heti alusta alkaen huomioida rata-ajon vaatimukset mm. akselien, jousituksen, iskunvaimennuksen ja jarrujärjestelmän osalta. Myös auton erikoinen vaihdekaavio, jossa 5-pykäläisen vaihteiston ensimmäinen vaihde oli vasemmalla alhaalla, oli kehitetty etupäässä kilpakäyttöä varten.

Moottoria valittaessa lähtökohdaksi otettiin sarjatuotantomallin 2.0-litrainen ja 4-sylinterinen voimanlähde. Moottoriin tehtiin kuitenkin suuria muutoksia, jotta se sopi paremmin kilpakäyttöön. Iskutilavuus kasvatettiin 2.3-litraiseksi ja kansi 16-venttiiliseksi. Sylinterikansi lainattiin ja muokattiin BMW M1 -mallin 6-sylinterisestä moottorista.

Tulos oli varsin vaikuttava. BMW M3 E30-mallin 2.3-litrainen nelisylinterinen tarjosi tehoa 147 kW (200 hv), mikä riitti kiihdyttämään 1200 kiloa painavan M3:sen satasen vauhtiin 6,7 sekunnissa. Huippunopeutta auto keräsi 235 km/h.

Myös auton painolla oli iso merkitys. Auton puskurit, sivuhelmat, takaluukun kansi ja takaspoileri olivat muovia. M3:n poikkesi vakiomallista myös ulkonäöllän. C-pilaria loivennettiin, jotta ilma virtaisi sujuvammin kohti takaspoileria. Autossa oli myös helmaspoilerit ja sivuhelmat parantamassa aerodynamiikka, sekä levitetyt pyöränkaaret.

Auto esiteltiin ensimmäisen kerran syksyllä 1985, ja sarjatuotanto käynnistyi seuraavana vuonna. Auton lähtöhinta Saksassa oli 58 000 saksan markkaa. Toiseksi kallein 3-sarjalainen oli 43 300 markkaa maksanut 325i avomalli. Vaikka BMW M3 oli kohtuullisen kallis, ei ostajista ollut pulaa vaan kaikki 5000 autoa löysivät nopeasti ostajan. Kun ensimmäisen sukupolven BMW M3 E30 -mallin tuotanto loppui 1991, oli autoja valmistunut 17 970 kappaletta, joista 786 oli avomalleja.